De naam "Terriër" is ontleend aan het Latijnse woord Terra, dat aarde betekent.
Het werk van deze honden bestond er uit in de aarde of grond te gaan en ratten, konijnen, vossen en andere dieren uit hun hol te drijven of ze daar te houden totdat ze uitgegraven konden worden.
Hoewel terriërs ook elders werden gebruikt, is het grootste deel van de bestaande, moderne rassen van Britse origine. Ze werden ontwikkeld toen de vossejacht populair werd; slechts enkele van hen hebben een lange geschiedenis.